Eurocopa de leyenda (23)

2004: España llega con dudas a Portugal

  • Clasificación gris. Iñaki Sáez, que relevó a Camacho avalado por su gran papel con las selecciones inferiores, no consigue darle personalidad al equipo.

Como quiera que la Eurocopa seguía creciendo y ya eran 51 los países que iban a luchar por estar en la fase final de la Euro 2004, la UEFA estableció un nuevo sistema de clasificación para determinar las 16 selecciones que competirían en los estadios portugueses. Así, junto a la selección anfitriona, se clasificarían los primeros de cada uno de los diez grupos, mientras que los segundos disputarían una eliminatoria de la que saldrían otros cinco clasificados. Una repesca que se vieron obligadas a jugar selecciones del nivel de Holanda, Croacia, Rusia... y España, cuyo caminar por el grupo 6 fue manifiestamente mejorable.

Y es que nadie podía pensar que, con Grecia, Ucrania, Irlanda del Norte y Armenia como rivales, la selección que ya entrenaba Iñaki Sáez iba a pasar apuros. Sáez había relevado a Camacho tras el buen papel de España en el Mundial de Corea y Japón, donde una vez más los penaltis resultaron esquivos, y lo hacía avalado por una espléndida trayectoria en las selecciones inferiores que incluía la Eurocopa sub 21 en 1998, el Mundial sub 20 de Nigeria en el 99 y la medalla de plata olímpica en Sidney 2000. Sin embargo, la selección rara vez encontró su sitio en la competición.

España empezó bien, con un claro triunfo en Atenas sobre una Grecia que a priori era el principal obstáculo del grupo, como luego se demostraría, y otro sobre Irlanda del Norte en el Carlos Belmonte de Albacete. Las novedades en el equipo eran contadas, más allá de la aparición como titulares de los defensas García Calvo y Raúl Bravo y un cierto protagonismo de Guti, y el equipo mostró solvencia en los primeros partidos con el nuevo seleccionador, entre los que destacó una clara victoria sobre la habitualmente infranqueable Alemania en un amistoso.

Pero la primavera de 2003 fue negra para el equipo nacional. Todo empezó en Kiev, donde remontó con dos tantos de Etxeberria y Raúl en los minutos 84 y 87 para acabar cediendo en el 90 un empate que a la postre resultaría trascendental, y continuó en cuatro días de junio para el olvido en los que encajó una derrota ante Grecia en La Romareda y, para colmo, fue incapaz de pasar del 0-0 ante Irlanda del Norte en Belfast. España ya iba por detrás de los helenos y las victorias en los partidos que restaban sólo le sirvieron para acabar segunda del grupo.

El castigo era ir al play off, un cara o cruz donde esperaba un rival, Noruega, que no traía demasiados buenos recuerdos, pues ya había empinado la clasificación española en el primer partido del anterior Campeonato de Europa con aquella victoria con gol de Iversen en error clamoroso de Molina. Así que cuando el propio Iversen adelantó a los nórdicos en Mestalla, en el minuto 14, la sombra del fracaso revoloteó sobre la selección. Pero Raúl empató pronto y un tanto en propia meta de Henning Berg devolvió las esperanzas. España llegaba con una exigua ventaja a Oslo, donde sacó a relucir su mayor jerarquía y no dio opción a Noruega. Los de Sáez no se perderían el viaje a la vecina Portugal, aunque, como siempre, con dudas que luego se demostrarían más que fundadas.

Triunfo rotundo para sellar la clasificación

España tardó media hora en encarrilar la eliminatoria decisiva después de haber llegado algo angustiada a Oslo por el 2-1 de la ida ante una Noruega que se había adelantado en el marcador. Pero Raúl hizo el 0-1 y a partir de ahí todo fue fácil para el equipo de Sáez, que redondeó un 0-3 y alcanzaba el objetivo de clasificarse.   

Xabi Alonso, el inicio de una trayectoria centenaria

El camino a la Eurocopa portuguesa registró el debut internacional de uno de los futbolistas que años después serían fundamentales en los éxitos de la selección, en la que por entonces ya estaban Casillas, Puyol, Xavi y Marchena y a la que poco después llegaría también Fernando Torres. Xabi Alonso (Tolosa, Guipuzcoa, 1981), uno de los diez jugadores que entre 2008 y 2012 enlazaron los tres triunfos en Eurocopa, Mundial y Eurocopa, se estrenó con España el 30 de abril de 2003, en un amistoso ante Ecuador, y participó en los últimos encuentros de la clasificación, incluyendo el decisivo de Oslo. Hijo del ex internacional Miguel Ángel Perico Alonso, Xabi militaba por entonces en la Real Sociedad, a la que guió durante la temporada 2002-2003 en la que el equipo donostiarra, entrenado por el francés Raynald Denoueix, luchó casi hasta el final por el título de Liga para acabar cediendo ante el Real Madrid, y fue uno de los fijos en las convocatorias de la selección desde entonces hasta que decidió abandonarla tras el Mundial de Brasil, después de 114 partidos en los que consiguió 16 goles.

Jugadores de España

10 partidos: Casillas y Raúl (Real Madrid) y Vicente (Valencia). 39 partidos: Valerón (Deportivo), Míchel Salgado (Real Madrid) y Baraja (Valencia).

8 partidos: Etxeberria (Athletic), Iván Helguera (Real Madrid) y Marchena (Valencia).

7 partidos: Puyol (Barcelona) y Joaquín (Betis). 35 partidos: Xavi (Barcelona) y Albelda (Valencia).

4 partidos: Raúl Bravo (Real Madrid). 33 partidos: César (Deportivo), Guti y Morientes (Real Madrid), Xabi Alonso (Real Sociedad) y Reyes (Sevilla).

2 partidos: Fernando Torres (Atlético de Madrid), Mendieta (Barcelona), Diego Tristán y Sergio (Deportivo) y De Pedro (Real Sociedad).

1 partido: García Calvo (Atlético de Madrid), Capi y Juanito (Betis), Juanfran (Celta), Luque (Deportivo) y Aranzabal (Real Sociedad).

Ficha técnica

Noruega: Espen Johnsen (Olsen, 61'); Basma, Lundekvan, Ronny Johnsen, Stensaas; Andersen (Frode Johnsen, 73'), Andresen (Havard Flo, 46'), Iversen, Solli; Riis y Tore Andre Flo. España: Casillas; Míchel Salgado, César, Helguera, Puyol; Xabi Alonso, Albelda (Baraja, 84'); Etxeberria (Joaquín, 77'), Valerón (Guti, 73'), Vicente; y Raúl.

Árbitro: Pierluigi Collina (italiano). Amonestó a Iversen y a Albelda.

Goles: 0-1 (34') Raúl. 0-2 (49') Vicente. 0-3 (56') Etxeberria.

Incidencias: Partido de vuelta de la elminatoria de repesca para la Eurocopa 2004 disputado el 19 de noviembre de 2003 en el Ullevaal Stadium de Oslo.

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