Ciencia

El invento de un ingeniero andaluz viajará en el cohete New Shepard

  • El granadino Álvaro Romero cuenta con una beca de la Fundación La Caixa para este proyecto.

  • En paralelo el investigador desarrolla modelos analíticos junto a profesores de la US

Álvaro Romero Calvo y su compañero de laboratorio Kieran Wilson, trabajando en la cámara de vacío. Álvaro Romero Calvo y su compañero de laboratorio Kieran Wilson, trabajando en la cámara de vacío.

Álvaro Romero Calvo y su compañero de laboratorio Kieran Wilson, trabajando en la cámara de vacío. / Steve W. White, Fundación La Caixa

Un experimento del ingeniero aeroespacial granadino Álvaro Romero Calvo viajará en el cohete New Shepard de Blue Origin. El joven ha ganado el premio Ken Souza, de la American Society for Gravitational and Space Research, que le permitirá realizar un experimento en microgravedad en un vuelo no tripulado de la empresa estadounidense de transporte aeroespacial fundada por Jeff Bezos. 

En el vuelo se someterá a prueba la electrólisis aumentada magnéticamente en microgravedad, una tecnología desarrollada durante su doctorado en la Universidad de Colorado Boulder, para el que cuenta con una beca de la Fundación La Caixa. Romero Calvo ha sido admitido recientemente como estudiante investigador visitante en el grupo de Investigación, Tecnología, e Ingeniería Electroquímica del Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

En su experimento, Álvaro Romero Calvo someterá a prueba la electrólisis aumentada magnéticamente en microgravedad, una tecnología desarrollada durante su doctorado. "La electrólisis, que es el proceso electroquímico por el cual producimos oxígeno e hidrógeno a partir de agua, es fundamental para laexploración espacial. Nos permite generar una atmósfera respirable en la Estación Espacial Internacional, conseguir combustible en órbita a partir de agua, y habilita tecnologías esenciales para los viajes tripulados, como la producción de combustible en Marte o la Luna", explica.

El experimento va a usar imanes de neodimio de alta densidad para generar una fuerza análoga a la gravedad con la que intentará desarrollar un sistema de separación de gases y líquidos altamente eficiente.Según el ingeniero, su aproximación puede usarse como complemento o sustitución de otros sistemas existentes, y presenta tres ventajas fundamentales: no requiere energía, pesa muy poco, y (con un diseñoadecuado) debería ser muy fiable.

"Digo debería porque lo que queremos hacer con el experimento es, precisamente, evaluar este concepto mediante el uso de un "demostrador tecnológico" (es decir, un prototipo de un futuro sistema). Necesitamos una larga exposición en un entorno de microgravedad como el que ofrece el cohete New Shepard de Blue Origin, porque es un problema tan complejo que no existe forma de probarlo o simularlo en tierra".

En paralelo al diseño del experimento, Romero Calvo está desarrollando junto a los profesores Miguel Ángel Herrada Gutiérrez y Gabriel Cano Gómez, de la Universidad de Sevilla, modelos analíticos y numéricos que le permitan estudiar en profundidad aspectos fundamentales de este problema. El ingeniero granadino dice haber tenido suerte en su experiencia investigadora hasta ahora, habiendo podido trabajar con varias plataformas de microgravedad europeas.

Sin embargo, en sus palabras, "experimentar en el New Shepard de Blue Origin es algo completamente distinto. Se trata de una instalación que nos ofrece una exposición de varios minutos en microgravedad,lo que nos permite plantear experimentos muy ambiciosos. Algunos de los requerimientos que dichos experimentos deben satisfacer son muy similares al entorno espacial, lo que nos lleva a seguir las mismas técnicas de diseño que en cualquier otro sistema de los que lanzamos ahí arriba". Y destaca tambiénque la empresa estadounidense de transporte aeroespacial fundada por Jeff Bezos "ofrece una instalación puntera para hacer investigación espacial, todo un cambio de paradigma en nuestro sector".

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