Sociedad

Dos nuevas especies de marsupiales descubiertas en Australia

  • Los científicos han identificado dos nuevas especies de petauros

Arriba a la izquierda, 'Petauroides minor'; abajo a la izquierda, 'Petauroides armillatus'; a la derecha, 'Petauroides volans'. Arriba a la izquierda, 'Petauroides minor'; abajo a la izquierda, 'Petauroides armillatus'; a la derecha, 'Petauroides volans'.

Arriba a la izquierda, 'Petauroides minor'; abajo a la izquierda, 'Petauroides armillatus'; a la derecha, 'Petauroides volans'. / Denise McGregor

Si creíamos que la naturaleza se iba a estancar durante la pandemia del coronavirus estábamos más que equivocados. El mundo animal sigue su curso y, gracias a las investigaciones como la realizada por un equipo de la Universidad James Cook (JCU), la Universidad Nacional Australiana (ANU), la Universidad de Canberra y CSIRO, se ha dado a luz a un descubrimiento que festeja la comunidad científica.

Es el caso del petauro gigante, un marsupial del tamaño de una zarigüeña, de cola larga y peluda y orejas grandes, que planea a través de los árboles y que podemos encontrarlo dando un paseo por los bosques de la costa este de Australia.

¿Cuál es la novedad?

Hasta hace muy poco, el petauro estaba clasificado dentro de una sola especie. Sin embargo, el nuevo estudio australiano, publicado en la revista Scientific Reports, ha descubierto que, en realidad, son tres diferentes, lo que marca el hallazgo de dos nuevas especies de marsupiales.

"La biodiversidad de Australia se ha vuelto mucho más rica, No todos los días se confirman nuevos mamíferos, y mucho menos dos nuevos mamíferos ", explica en un comunicado el profesor Andrew Krockenberger de la Universidad James Cook, que ha formado parte del equipo de investigación junto con la estudiante de doctorado Denise McGregor quien, asegura, "cambia por completo la forma en que pensamos sobre estos animales".

Y es que, se reconoce en el comunicado, los científicos han sospechado durante mucho tiempo que el petauro podría ser de varias especies, "aunque nunca hubo pruebas suficientes". Sí que siempre han existido indicios, "como diferencias en su tamaño, color y fisiología, que se habían atribuido a una subespecie en lugar de a un grupo completamente diferente".

Según el estudio, los nombres en latín de las tres especies ahora son Petauroides volans, Petauroides minor y Petauroides armillatus.

Amenazas

Como los koalas, los petauros más grandes solo comen hojas de eucalipto. Viven en bosques a lo largo de la Gran Cordillera Divisoria, una importante cadena montañosa que recorre la costa este desde el norte de Queensland hasta el sur de Victoria.

En base a la publicación, alguna vez fueron comunes, pero su número ha estado disminuyendo durante años, lo que lleva tiempo generando preocupación entre los conservacionistas debido a la pérdida y la fragmentación del hábitat que representan las mayores amenazas para estos animales.

Kara Youngentob, otras de las coautoras del estudio, ha destacado la identificación y clasificación de especies como esenciales para una gestión de conservación eficaz. En esa línea, señala, "este año Australia ha experimentado una temporada de incendios forestales de una severidad sin precedentes, lo que ha resultado una pérdida generalizada de hábitat y mortalidad. Como resultado, ha habido un mayor enfoque en la comprensión de la diversidad genética y la estructura de las especies para proteger la resiliencia frente al cambio climático".

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